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‘경도인지장애 기억력 호전에 태블릿PC 도움’분당서울대, USMART 프로그램 효과 연구결과 발표…비약물적 치료법 중요성과 효능 검증

국내 의료진이 태블릿PC를 이용한 경도인지장애 환자의 기억력 호전 가능성을 검증한 연구결과를 발표해 주목된다.

분당서울대학교병원 정신건강의학과 한지원 교수(사진 왼쪽)와 김기웅 교수

분당서울대학교병원 정신건강의학과 한지원, 김기웅 교수팀은 “태블릿PC를 활용한 인지훈련 프로그램인 ‘USMART(Ubiquitous Spaced Retrieval based Memory Advancement and Rehabilitation Training)’를 개발해 그 효과를 무작위 대조군 비교 임상시험을 통해 검증한 결과 경도인지장애 환자의 기억력이 호전됐다”며 14일 이 같이 설명했다.

경도인지장애는 노화로 인한 자연스러운 기억력 감퇴로 여기는 경우가 많은데 이를 방치할 경우 치매로 발전할 가능성이 높다.

반면 아직 일상생활을 수행할 능력이 충분하기 때문에 적극적인 치료를 거치면 치매 발전 속도를 늦출 수 있는 것으로 알려졌다.

다만 시중에 판매되고 있는 치매 예방 주사제 및 경구약은 경도인지장애 환자에게 효과가 없다고 판명된 것이 대부분이고 치매를 원천적으로 예방할 수 있는 약물은 현재로서는 없어 ‘비약물적 치료’를 꾸준히 실시하는 것이 중요하다는 지적의 검증을 위해 분당서울대병원이 이번 연구를 진행하게 된 것.

연구는 총 50명의 경도인지장애 환자를 대상으로 주 2회 4시간씩, 총 4주간 USMART 프로그램을 시행하는 방식으로 실시됐다.

인지훈련 프로그램 'USMART' 실행 화면(사진 위쪽)과 USMART 치료군과 대조군의 인지능력 변화 비교 표

특히 ‘시간차 회상 훈련’이 활용됐는데 이는 얼마간의 시간차를 두고 학습한 내용을 다시 떠올리게 하는 훈련으로서 초기 치매 환자의 기억력 향상에 도움이 된다고 알려져 있다.

이에 연구팀은 시간차 회상 훈련을 태블릿PC에 접목해 환자가 혼자서도 훈련할 수 있는 프로그램을 구축하고 임상시험 중 가장 우수하다고 알려진 ‘무작위 대조시험’으로 효과검증에 나섰다.

치매검진 도구로 사용되는 ‘간이정신상태검사(MMSE)’를 통해 인지기능을 평가한 결과 USMART 프로그램을 시행한 치료군은 점수가 약 0.9점 증가한 반명 대조군은 오히려 0.1점이 감소했고 ‘단어목록회상검사(WLRT)’의 경우 치료군은 프로그램 실시 전에 비해 점수가 24% 상승했지만 대조군은 7% 상승에 그쳤다.

또한 연구에 참여한 환자들은 노년층임에도 불구하고 태블릿PC 훈련에 별다른 어려움을 느끼지 않아 치료사의 도움 없이 스스로 시행할 수 있는 프로그램임이 확인됐다.

이와 관련 한지원 교수는 “체계적 임상시험을 틍해 USMART 프로그램이 경조인지장애 증상을 완화하는데 큰 역할을 한다는 사실이 증명됐다”며 “인지재활 서비스를 제공하는 전담인력과 센터가 부족한 현 상황에서 기술적 도움 없이도 환자 혼자 실시할 수 있는 치료법이기에 더욱 활용도가 클 것”이라고 강조했다.

김기웅 교수 또한 “일반적으로 훈련 횟수가 많아질수록 인지기능이 호전되는 것으로 알려진 바 있는데 USMART 프로그램은 4주간의 짧은 훈련 기간에도 기억력을 크게 향상시켰다”며 “태블릿PC를 이용해 언제 어디서나 손쉽게 실행할 수 있는 프로그램인 만큼 환자의 인지능력 개선에 많은 도움이 될 것”이라고 덧붙였다.

한편, 이번 연구는 보건복지부와 한국보건산업진흥원의 지원을 받아 질환극복기술개발사업의 일환으로 수행된 ‘한국인의 인지노화와 치매에 대한 전향적 연구’이며 USMART 프로그램은 분당서울대병원과 KT가 공동으로 진행한 U-health 사업을 통해 개발됐다.

해당 연구결과는 국제학술지 ‘알츠하이머 연구와 치료(Alzheimer's Research & Therapy)’에 최근 게재됐다.

정윤식 기자  21hero@bosa.co.kr

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